PicSat : un nanosatellite français pour mesurer le transit d'une exoplanète

Marie-Ange Beliveau
Janvier 13, 2018

Durant un an, depuis une orbite héliosynchrone qui le fera passer toutes les 90 minutes à 600 km au-dessus de chaque pôle, ce nanosatellite de 3,5 kg construit par le Laboratoire d'études spatiales et d'instrumentation en astrophysique (Lesia) de l'Observatoire de Paris-PSL, du CNRS et des universités Paris-VI et Paris-VII va surveiller Beta-Pictoris, une étoile brillante du ciel austral. Avec un espoir: détecter une baisse apparente de sa luminosité causée par le passage devant elle d'une exoplanète, de ses anneaux et de ses satellites!

Agée de 23 millions d'années, elle est entourée d'un grand disque de poussières, de gaz et de débris rocheux, vestige du nuage primitif qui a donné naissance à l'étoile.

C'est une équipe française dirigée par l'astrophysicienne Anne Marie Lagrange qui a fait la découverte en 2009, d'une planète gazeuse géante qui a été nommée Beta Pictoris B et qui gravitent autour de Beta Pictoris, elle est 7 fois plus grosse que Jupiter et se trouve à 1,5 milliard de kilomètres de distance de Beta Pictoris dans son système solaire.

L'analyse de ce passage ou "transit" devrait permettre de déduire la taille exacte de l'exoplanète, l'étendue de son atmosphère et sa composition chimique.

PicSat est un nanosatellite exploitant le modèle des CubeSats qui sont des modules cubiques de 10 cm de côté. Légers, d'un format adapté à leur embarquement à bord des lanceurs, ils sont, du fait des risques importants d'échec, le plus souvent employés à des fins pédagogiques et industrielles.

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Développée en trois ans seulement, la mission, qui a reçu un financement européen, mobilise un budget de 1,5 million d'euros seulement.

PicSat mesure 10 X 10 X 30 cm, "la taille d'un coffret de champagne", selon Sylvestre Lacour.

"Nous ne sommes pas certains à 100% que le transit va se produire car l'orbite de Beta Pictoris b est encore mal connue", prévient Sylvestre Lacour.

Les scientifiques envisagent également d'autres projets pour le minisatellite, ayant trait notamment aux objets annexes qui gravitent autour de l'étoile. Et les chercheurs sont presque à la retraite quand elle se fait. Il sera suivi par l'Observatoire de Meudon pendant l'année de fonctionnement de Picsat. Toute personne disposant d'un minimum d'équipement de réception radio peut écouter les transmissions entre le satellite et la station au sol.

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