La grande majorité des plus vieux baobabs d'Afrique se meurent

Vanessa Beaulieu
Juin 14, 2018

Une équipe de chercheurs a constaté que 9 des 13 plus vieux baobabs étaient morts lors des 12 dernières années.

" C'est vraiment choquant et dramatique d'expérimenter pendant notre vie la disparition de tant d'arbres d'âges millénaires ", a expliqué au Guardian le botaniste Adrian Patrut de l'Université Babeș-Bolyai en Roumanie.

Âgés de 1.100 à 2.500 ans et tutoyant le ciel, les baobabs et leur tronc massif couronné de branches aux allures de racines, sont une des silhouettes les plus emblématiques des savanes arides, repérables à des kilomètres à la ronde.

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Parmi les victimes, trois monstres symboliques: Panke, au Zimbabwe, le plus vieux baobab avec 2 450 ans au compteur; l'arbre de Platland en Afrique du Sud, l'un des plus gros du monde, avec un tronc de plus de 10 mètres de diamètre; et le célèbre baobab Chapman du Botswana, sur lequel l'explorateur David Livingstone grava ses initiales, classé monument national. Une fois que les nouveaux apparaissent, les anciens tiges et troncs ne font qu'un avec, permettant ainsi à l'arbre de vivre très longtemps. Ils supposent que le réchauffement climatique pourrait être la cause de cette disparition "d'une ampleur sans précédent". L'équipe a collecté des échantillons dans les cavités de chacun de ces arbres et a ensuite défini leur âge à l'aide de la datation au carbone.

"La région dans laquelle les baobabs millénaires sont morts est l'une de celles où le réchauffement est le plus rapide en Afrique ", indique Adrian Patrut. " Avec le temps, les individus à tige unique deviennent multi-tiges, grâce à la capacité des baobabs à produire périodiquement de nouvelles tiges, de la même manière que d'autres espèces d'arbres produisent des branches". "Avant de commencer nos recherches, nous avions été informés de l'effondrement du baobab Grootboom en Namibie mais nous pensions que c'était un événement isolé" , explique Adrian Patrut.

"Statistiquement parlant, c'est pratiquement impossible que la mort d'un aussi grand nombre de ces grands arbres millénaires soit due à des causes naturelles", affirme Adrian Patrut dans les colonnes du National Geographic. C'est ce qui ressort d'une étude publiée dans la revue scientifique Nature Plants. Les scientifiques soupçonnent " que la disparition des baobabs monumentaux soit associée, au moins en partie, à des modifications importantes des conditions climatiques qui affectent particulièrement l'Afrique australe ". "Il faut agir d'urgence, y compris en soutenant une agriculture qui résiste mieux aux changements climatiques et cela doit être une priorité des gouvernements à travers le monde", insiste M. Dangour.

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